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      指導案例4號“河北省邯鄲市知識產權局調解專利分案申請臨時保護糾紛案”的理解與適用

      2020年12月14日,國家知識產權局發布了知識產權行政執法指導案例“河北省邯鄲市知識產權局調解專利分案申請臨時保護糾紛案”(指導案例4號)。下面就該指導案例的理解與適用進行說明。

      一、推選經過和指導意義

      2019年11月,國家知識產權局啟動知識產權行政執法指導案例的推選工作,河北省知識產權局向國家知識產權局推薦該案例作為參評指導案例。根據國家知識產權局《關于知識產權行政執法案例指導工作的規定(試行)》,經審核遴選、專家評審、案例指導工作委員會審議,認為該案例在認定分案申請的臨時保護期限方面,具有指導意義,可作為備選指導案例。2020年12月,經國家知識產權局局務會審議通過,該案例作為第一批指導案例發布。

      “臨時保護”是專利領域特有的一種保護制度,是指申請人有權要求在發明專利申請公布至授權期間,實施該發明的單位或個人支付適當費用。因此,對于申請人來說,除了在發明專利被授權后能夠受到專利權保護,其還享有在發明專利申請公開日至授權日期間受到臨時保護的權利。但專利法及專利法實施細則對于臨時保護期的規定相對較為原則,對分案申請臨時保護期限起算點等情形并未作出具體規定。該指導案例基于相關法律法規的立法精神,結合案件實際,對發明專利申請特別是分案申請的臨時保護期起算日作出明確認定。其確立的原則對于正確理解和適用專利法第十三條關于“臨時保護”的規定具有指導意義,有利于保護專利權人的合法權益,也有助于平衡權利人和社會公眾之間的利益。

      二、案件要點的解讀與說明

      該指導案例的案件要點明確:“臨時保護期”為發明專利的公開日至授權日;其中對于分案申請的公開日判斷,以其母案、分案申請中較早的公開日為準。該指導案例中母案申請公開日早于分案申請公開日,故以母案申請公開日為分案申請臨時保護期的起算點。

      (一)關于“臨時保護期”的法律規定

      專利法及專利法實施細則對“臨時保護期”作了相應規定。專利法第十三條規定“發明專利申請公布后,申請人可以要求實施其發明的單位或者個人支付適當的費用?!睂@▽嵤┘殑t第八十五條第一款第(四)項進一步規定“管理專利工作的部門應當事人請求,可以對在發明專利申請公布后專利權授予前使用發明而未支付適當費用的糾紛進行調解?!睂@▽嵤┘殑t第八十五條第二款還專門規定“當事人請求管理專利工作的部門調解上述糾紛的,應當在專利權被授予之后提出?!?/p>

      根據上述規定,“臨時保護期”從發明專利申請公布之日即公開日開始起算,并至該發明專利授權公告之日終止。一般而言,發明專利申請的公開日是明確的,即經初步審查合格后自申請日起滿十八個月公布,或者根據申請人的請求提早公布。而當一件發明專利申請存在單一性缺陷時,申請人為克服該缺陷可提出分案申請,或者在符合單一性的情況下申請人亦可主動修改而提出分案申請。分案申請通常與作為分案基礎的母案申請存在不同的公開日。在確定分案申請的“臨時保護期”時,就需要明確是從分案申請的公開日起算,還是應當從母案申請的公開日起算。專利相關法律法規對此并沒有明確的規定。

      (二)對分案申請臨時保護期起算日的認定及相關理由

      對分案申請臨時保護期起算日的認定是該指導案例的核心問題。對于這一問題,有兩種不同的觀點。第一種觀點認為應當將分案申請的公開日作為起算日。主要理由是分案申請為申請人單獨提出的一類專利申請,其公布程序獨立于母案申請,并且分案申請的公開日一般會晚于母案申請;如果將母案申請的公開日作為分案申請臨時保護期起算時間點,會不當地擴展分案申請的臨時保護期,從而對社會公眾的利益有所損害。另一種觀點則認為應當以母案申請和分案申請中較早的公開日作為分案申請臨時保護期的起算日。該指導案例采納了這一觀點。這主要是考慮到臨時保護是對申請人公開其發明的一種權益保護,應著重考慮其發明內容何時被公布。分案申請源于母案申請,根據專利法實施細則第四十三條的規定,分案申請的內容不得超出母案申請記載的范圍。由此可見分案申請的發明內容應該在母案申請中已有記載,因此應當以最先公開發明內容的日期作為臨時保護期的起算日。

      不同于實用新型專利申請和外觀設計專利申請經初步審查合格即可被授予專利權,發明專利申請在初步審查合格后,還要經過公布和實質審查才有可能獲得授權。根據專利法第三十四條的相關規定,發明專利申請經初步審查合格的,需要由國家知識產權局自申請日起滿十八個月予以公布或應申請人的要求提早公布;同時,按照專利法第三十五條的規定,發明專利申請自申請日起三年內,申請人可以隨時請求國家知識產權局對其申請進行實質審查。這就是我國對于發明專利申請所實行的“早期公開、延遲審查”制度。其目的在于一方面使申請人有足夠的時間考慮是否啟動對其提交的發明專利申請的實質審查,如果申請人在綜合考慮后撤回申請,在該申請尚未被公布的情況下,申請人還可以通過商業秘密等途徑保護其技術內容;另一方面也能使社會公眾盡早地了解發明內容,不至于因審查的延遲而阻礙技術信息的傳播,同時也有利于公眾及時對發明是否符合授權條件提出意見。如果一件發明專利申請經實質審查未發現存在法定駁回情形,便可以被授予專利權。發明專利權自公告之日起生效,此時專利權人便可以根據專利法第十一條的規定獲得實施其發明創造的“獨占權”。但是在發明專利申請公布至授權公告期間,由于申請處于尚未授權的狀態,因此申請人無法依據專利法第十一條的規定獲得保護,無權要求他人停止實施發明或賠償損失,并且因申請文件的公開使得公眾已經知悉其發明技術內容,申請人也無法采用商業秘密等方式對其發明進行保護。如果在這段時間允許公眾隨意實施申請人的發明,而不為申請人提供一種適當的保護,有可能導致發明專利申請人的權益受到明顯損害,不利于“早期公開、延遲審查”制度的實施,也不符合專利制度“公開換保護”的宗旨。因此,專利法第十三條規定了對發明專利申請的“臨時保護”,即發明專利申請公布后,申請人可以要求實施其發明的單位或者個人支付適當的費用。

      基于以上分析可知,“臨時保護”是申請人在其發明專利申請公布后專利權授予前因第三人實施其公開的發明所獲得的一種救濟措施,因而在確定臨時保護的時間起點時,應當以申請人最早將其希望獲得保護的發明內容向公眾公開的日期為準。當一件專利申請存在多項發明創造時,根據專利法第三十一條的規定,申請人只能在該申請中保留其中一項發明創造,但申請人可以根據專利法實施細則第四十二條的規定對其他發明創造提出新的專利申請,并保留原申請日。這一新的專利申請即為“分案申請”。分案申請請求保護的發明創造內容源自母案申請,并且在申請人向國家知識產權局提交母案申請時便表達了希望這些發明創造也能獲得保護的意愿。同時,根據專利法實施細則第四十三條第一款的規定,分案申請的內容不得超出母案申請記載的范圍,也就是分案申請不能新增發明創造的內容。由此可見,當母案申請向社會公眾公布時,實際上也已經對分案申請中所期望獲得保護的發明創造內容進行了披露。如果第三人通過母案申請的公布提早獲知分案申請的發明內容并將其實施,此時也應就這一期間實施相關發明的行為向申請人支付適當的費用。

      分案申請可以在母案申請辦理授權登記手續屆滿日前或母案申請被駁回、撤回、視為撤回前提出,而且當分案申請存在單一性缺陷時,申請人在該分案申請滿足相關期限要求的條件下可以根據審查意見再次分案。因此,除了極特殊情況外,分案申請公開日晚于母案申請公開日,兩者可能會相差幾個月甚至幾年。如果不對申請人在該時期內的權利予以保護,造成“權利真空”,將會損害申請人的合法權益,也會在一定程度上打擊申請人在提交發明專利申請時充分公開其發明內容的積極性。對于實施該發明的單位或個人來說,雖然以母案申請和分案申請的公開日中較早的日期作為“臨時保護期”的起算日可能會導致其需要支付更多費用,但是因提早獲知相關發明內容而給予申請人合理補償本身就是其應當履行的義務。

      綜上可知,該指導案例對分案申請臨時保護期的認定,既嚴格保護了權利人的合法權益,又不會造成權利的過度擴張,較好地平衡了權利人和社會公眾之間的利益,符合“臨時保護”制度設立的目的和精神。

      三、其他需要說明的問題

      涉及臨時保護的專利糾紛案件與專利侵權糾紛案件性質不同,在臨時保護期內實施相關發明的行為,并不屬于侵權行為。對于這一期間內實施其發明的單位和個人,申請人享有要求給付合理使用費的權利,但并不享有請求停止該實施行為的權利。管理專利工作的部門對涉及臨時保護的案件有著與專利侵權糾紛案件不同的立案標準、辦案程序和執法權限。根據專利法實施細則第八十五條的相關規定,管理專利工作的部門對因臨時保護期費用支付問題所引起的專利糾紛有調解的權限。但只有當涉案發明被授予專利權之后,當事人才能提出調解請求;對于授權之前所提出的調解請求,應當不予立案。根據專利行政執法辦法第二十四條的規定,申請人因發明專利臨時保護期費用糾紛請求管理專利工作的部門調解的,應在被請求人同意調解并提交意見陳述書后方可立案;被請求人逾期未提交意見陳述書或者明確表示不接受調解的,管理專利工作的部門應不予立案,并通知請求人。

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